Casi 3 millones de padres jóvenes en California enfrentan largas listas de espera y costos abrumadores

Por Kim Pattillo Brownson y Bruce Fuller

Un optimismo prístino llena el aire mientras nuestros hijos regresan a la escuela y comienzan de nuevo: un bálsamo refrescante para los días caninos del verano.

Pero para casi 3 millones de padres jóvenes en todo California que luchan por el cuidado infantil cada otoño, esa sensación optimista de renovación se convierte rápidamente en pánico. A diferencia de las escuelas K-12 que atienden a todos los niños, las familias jóvenes enfrentan largas listas de espera y costos abrumadores para el cuidado o el prejardín de infantes.

Solo uno de cada dos niños en edad preescolar encontrará un espacio este mes, probabilidades lamentables que se hunden mucho más en las partes de clase media del Área de la Bahía, junto con los suburbios más alejados en los condados de Contra Costa y San Joaquín, detalló un estudio de UC Berkeley el mes pasado.

Las familias afortunadas que encuentran los codiciados puestos de prekínder pagan casi $ 2,000 por mes en promedio, solo para encontrar un maestro que simplemente aprobó cuatro cursos requeridos por el estado.

Solo uno de cada ocho padres con un niño menor de 3 años encontrará vacantes en un centro o guardería con licencia, a pesar de que el 60 por ciento de estas madres trabajan fuera del hogar. Los principales empleadores deben aumentar los salarios o perder trabajadores, ya que los padres ven que su sueldo cae por debajo del costo de la atención.

Zoñia Sánchez dejó su trabajo para cuidar a un nieto, ayudando a su hija a regresar a la universidad. “Tuvimos que esperar un año para encontrar un centro”, y el padre, un carpintero, ganaba demasiado para el cuidado infantil público o el prekínder. "¿Dónde podemos encontrar apoyo?"

La mitad de todos los californianos, como Sánchez, anhelan una solución política audaz, según una encuesta estatal. El gobernador Jerry Brown destinó $ 409 millones en dólares nuevos para el cuidado de niños este verano, ahora otorgados a 13,400 nuevas familias.

Pero nuestro próximo gobernador, el próximo año, debe ir más allá, fusionando el laberinto de flujos de financiamiento y las reglas de elegibilidad de Sacramento, creando una puerta única para que los padres entren, comenzando con educación temprana de alta calidad.

Brown demostró que se puede hacer, colapsando antes decenas de programas K-12 en subvenciones en bloque flexibles para distritos escolares, y luego impulsando los fondos para estimular la innovación local. A su vez, los jefes de escuela en los condados de Santa Clara y Los Ángeles extendieron el prekínder a la mayoría de los niños de 4 años. Debemos ver la educación temprana como el principio de un proceso continuo desde el nacimiento hasta la educación pública y la universidad.

Medio siglo de investigación nos dice que los niños desfavorecidos se benefician más de la atención de calidad y del prekínder. Los niños criados en familias de clase media también se benefician cuando los maestros están bien capacitados y se les paga humanamente, como en estados poco probables como Georgia y Oklahoma, que ahora financian prekínder para todos.

Pero en la quinta economía más grande del mundo, California, el personal promedio de prekínder ganó un poco más de $ 12 la hora el año pasado.

El nuevo gobernador de California debe mejorar la calidad a medida que amplía el acceso. Yoonjeon Kim, madre de Gia, de casi 2 años, prefiere su casa con licencia, no un centro formal, cerca de El Cerrito. No tiene "paredes coloridas, muchos juguetes", dijo Kim. Pero "es un entorno pequeño, por lo que los niños están bastante cerca unos de otros, incluso de distintas edades".

¿Cuánto costará hacer que la atención y el prekínder sean asequibles y, al mismo tiempo, aumentar la calidad para impulsar a nuestros niños pequeños en la escuela?

No tanto, dado que el gasto en educación aumentará $ 3.9 mil millones en general este otoño. Si los legisladores de California hubieran destinado una cantidad equivalente a una cuarta parte de esa cantidad para prekínder, cada niño de 4 años encontraría un lugar este mes.

En cambio, esa sacudida anual de desesperación vuelve a acosar a las familias jóvenes, que aún se pierden la alegría de regresar a la escuela.

Kim Pattillo Brownson es vicepresidente de políticas en First 5 LA Bruce Fuller es profesor de educación y políticas públicas en UC Berkeley.

Publicado originalmente por el San Jose Mercury News de agosto 14, 2018




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