Desarrollo infantil 101: Cómo ayudar a los bebés y niños pequeños a lidiar con el estrés

Por Marian Williams, psicóloga clínica y líder del Programa de Salud Mental en la Primera Infancia en Children’s Hospital Los Angeles

“Karla”, de dieciocho meses, estaba jugando en el tobogán del parque de su vecindario, su madre sentada en un banco cercano charlando con su amiga. Un fuerte chillido fue seguido por un choque y el sonido de las alarmas de los automóviles. En un instante, Karla fue arrastrada a los brazos de su madre y ambas temblaban al ver gente corriendo y escuchar sirenas que se acercaban a la escena de un accidente automovilístico en la calle al lado del parque.

“Hailey”, de 11 meses de edad, acababa de aprender a decir “pa pa” cuando su padre tuvo que dejar la ciudad durante tres meses para trabajar en un trabajo fuera de la ciudad. Hailey estaba muy apegada a su padre, que siempre era el que la arropaba a la cama y le preparaba su avena favorita con plátanos para el desayuno. Ella sigue buscándolo, salta cada vez que escucha a alguien en la puerta y llora cuando es hora de acostarse.

Cómo el estrés afecta a los niños pequeños y a los bebés

Los bebés y los niños pequeños enfrentan eventos estresantes en su vida diaria, al igual que los adultos. Mucha gente piensa que los niños menores de 3 años no se verán tan afectados por el estrés porque “no recordarán” o no entenderán lo que está sucediendo. Sin embargo, ahora sabemos por la investigación sobre el desarrollo del cerebro y el estrés tóxico que incluso los bebés pequeños se ven afectados por el estrés. Incluso si no pueden expresar su angustia con palabras, se ven impactados al sentir que su corazón se acelera, ver las lágrimas de su madre o los aterradores sonidos de la violencia comunitaria.

La buena noticia es que, si bien es posible que no siempre pueda proteger a su hijo de eventos estresantes, su relación con su hijo es el amortiguador que lo protege de sus efectos.

Ayude a su hijo a superar el estrés

Como psicólogo clínico y líder del Programa de Salud Mental en la Primera Infancia en el Children's Hospital Los Ángeles, mi equipo y yo brindamos terapia a aproximadamente 400 bebés, niños pequeños y preescolares y sus familias cada año, muchos de los cuales se han visto afectados por eventos traumáticos o estresantes. . Aquí hay algunas estrategias que puede utilizar para ayudar a proteger a su hijo pequeño de los efectos tóxicos del estrés:

Mantenerse cerca de su hijo y dejar que su hijo se quede cerca de usted ayuda a que se sienta seguro.

  • Proporcione su presencia tranquilizadora. Mantenerse cerca de su hijo y dejar que su hijo se quede cerca de usted ayuda a que se sienta seguro.
  • Hable en tonos suaves sobre cómo está manteniendo a su hijo a salvo. Dar explicaciones sencillas de lo que está sucediendo; esto es reconfortante incluso si su hijo no entiende sus palabras. La mamá de Karla podría decir: “Fue aterrador cuando los autos chocaron, pero ahora estamos bien. Los médicos están cuidando a las personas en los autos ”. La mamá de Hailey podría decir: “Extrañamos a papá. Está pensando en nosotros. Volverá a casa cuando termine su trabajo. Veamos su foto juntos ".
  • No tenga conversaciones con adultos sobre eventos estresantes frente a su hijo. Incluso si los niños no pueden entender las palabras, escuchan la preocupación en las voces de los adultos.
  • Ayude a su hijo a jugar sobre lo sucedido. Por ejemplo, Karla y su madre podrían jugar a chocar coches. Su madre puede jugar con un vehículo de rescate que viene para ayudar a las personas en los autos, o un médico que los ayuda a sentirse mejor. La madre de Hailey puede ayudarla a jugar sobre un avión que vuela con papá y luego regresa a casa con ella.
  • Dígale a su hijo cuándo se va y cuándo regresa. Asegúrese de que tengan una persona familiar que se quede con ellos cuando tenga que irse. Puede ser tentador “escabullirse” para evitar molestar a su hijo, pero esto hace que los niños estén más ansiosos por las separaciones. En cambio, incluso los niños más pequeños necesitan escuchar: “Mami va a trabajar ahora. Puedes jugar con Nana mientras no estoy. Regresaré para la cena ". Si un niño llora al separarse, narre sus sentimientos y ayúdelo a hacer la transición: “Estás triste porque mamá se va. Volveré pronto." Un ritual de despedida puede ayudar a su hijo a aprender a decir adiós; es posible que tenga una canción especial de despedida o un abrazo cada vez que se vaya. También puede intentar darle a su hijo algo suyo para que se aferre mientras usted no está.
  • Recuerde que si su hijo se comporta mal con rabietas, golpes, lloriqueos u otros comportamientos, es posible que esté reaccionando al estrés o tratando de decirle algo. Ayúdelos a expresar sus sentimientos con palabras, mientras establece límites. "Estas loco. Está bien estar enojado, pero no está bien pegar ".
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